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Como decidir si debo usar un agente de carga o una línea naviera

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La pregunta sobre quien usar para el transporte internacional es bastante común entre importadores y exportadores. Los agentes de carga y las líneas navieras ofrecen servicios similares ante los ojos de los clientes, que buscan mover sus productos desde un punto de origen a uno de destino. Ambos tienen capacidad de llevar contenedores de un lado a otro del planeta. En ambos casos se emitirá un documento de embarque y muchos de ellos ofrecen condiciones parecidas, como los días de crédito, días libres de demoras, condiciones de drop-off, etcétera.

Las diferencias entre agentes y navieras se empiezan a notar, principalmente, cuando el cliente necesita servicios agregados. Los agentes de carga entienden el transporte multimodal a mayor profundidad. Ellos son la mejor apuesta de un cliente que necesita contratar, además del flete marítimo, el transporte terrestre, los servicios de aduana, inspecciones, seguros y demás. Esta capacidad de integrar diferentes productos de la cadena logística marca una diferencia grande, especialmente para clientes con menos experiencia en el movimiento internacional de carga.

Otra de las grandes ventajas que tienen los agentes de carga es la flexibilidad que ofrecen a sus clientes. Los agentes no operan barcos directamente. Por el contrario, compran espacios en los buques para mover la carga de sus clientes. Esto les da la capacidad de ofrecer más alternativas a los embarcadores y encontrar la mejor opción para prestar el servicio. Los grandes agentes, generalmente tienen tarifas preferenciales con las navieras, que luego se pueden traducir en ahorro para clientes con menor capacidad de negociación.

Históricamente, las navieras se han concentrado en gran medida en sus gigantescas cargas operativas y financieras. La compra y mantenimiento de barcos, combinada con la necesidad de diseñar rutas, coordinar operaciones portuarias y balancear el suministro de contenedores en ocasiones las han distraído de prestar el mejor servicio al cliente. Los agentes por su parte, han tenido estructuras comerciales robustas, enfocadas en atender las necesidades de importadores y exportadores. Esto sin embargo ha comenzado a cambiar en años recientes, donde las navieras cada vez ven una mayor necesidad de acercarse y entender a sus clientes, para marcar diferencia en sus productos.

El uso directo de navieras, sin embargo, también tiene ventajas importantes. Los clientes que tienen volumen mayor de embarques, generalmente consiguen mejores condiciones al evitar la intermediación de un agente de carga. Durante las temporadas altas, cuando los retrasos en las conexiones son más comunes, es muchas veces más fácil asegurar que la carga sea despachada cuando se trabaja directamente con la naviera. De igual manera, cuando hay escasez de equipos, puede ser fácil encontrar contenedores cuando la reserva se hace directamente con la línea.

Otro beneficio importante de contratar con navieras es la consistencia. Las líneas generalmente tienen oficinas o representantes en todos los países  donde operan. Los sistemas de información y la cultura organizacional tienden a ser similares, independientemente del lugar, lo que brinda cierto nivel de cohesión en la prestación del servicio. Los agentes de carga por su parte, especialmente los más pequeños, comúnmente acuerdan alianzas con otros agentes en origen o destino para poder ofrecer sus servicios. Esto significa que potencialmente, los productos estarán bajo la custodia de diferentes empresas en su recorrido alrededor del mundo.

La decisión sobre qué tipo de empresa usar finalmente depende de una gran variedad de factores. Es por lo tanto, importante entender las ventajas que tanto navieras como agentes de carga prestan a los clientes para poder tomar mejores decisiones a la hora de contratar el próximo embarque.

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