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El precio del petróleo afecta el valor de los fletes

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Las líneas navieras generalmente deben cubrir dos grandes costos para poder operar: recursos humanos y bunker. El costo del recurso humano es básicamente la contratación de personal para coordinar operaciones, realizar labores comerciales, manejar las finanzas y dirigir los buques entre otras cosas. Por otro lado, el costo del bunker, es simplemente el uso de combustible que necesitan los barcos para poder desplazarse.

 

Si bien los salarios de empleados pueden ser un costo significativo, normalmente es algo fácil de predecir y manejar. El bunker sin embargo tiende a ser mucho más volátil y requiere de mayor control. Una variación fuerte en los precios del petróleo puede hacer la diferencia para que las navieras terminen su año fiscal en números negros o números rojos.

 

Algunas líneas usan estrategias de hedging para protegerse de los cambios en los precios de hidrocarburos. El hedging es básicamente el uso de derivados financieros para proteger los costos ante eventuales subidas en el valor del bunker. Estas protecciones, sin embargo, pueden ser bastante costosas y no siempre son perfectas. Como resultado, las líneas que hacen uso de ellas tienden a proteger solo parte de su operación estimada. Cuando el movimiento en precios del petróleo es muy grande, la protección puede ser insuficiente y termina impactando el costo operativo.

 

En el mercado actual, las navieras ha visto como el precio del petróleo ha subido lenta, pero consistentemente. El precio del bunker en Europa ha llegado a $440 por tonelada, valores que no se veían desde el 2014. Mientras tanto, los flete han mantenido una tendencia a la baja. Esta combinación de factores pone en alto riesgo a las líneas de sufrir pérdidas operativas.

 

Algunas de las estrategias que tradicionalmente han implementado las navieras para mantener la rentabilidad de las rutas, como los recorridos lentos, donde el buque es navegado a menor velocidad, reduciendo el consumo de bunker y aumentando el tiempo de tránsito, o los zarpes fantasma, donde el barco salta las salidas de una semana en épocas de baja demanda.

 

Como ultima medida, varias líneas han anunciado recientemente la implementación de recargos de bunker de emergencia. La primera en hacerlo fue MSC, seguida por Maersk y CMA-CGM. El recargo busca compensar el alza en los costos para poder mantener a flote la operación. En términos generales se espera que el recargo desaparezca si el precio del bunker llega a caer por debajo de $375 por tonelada, pero por el contrario, su valor se podría duplicar si el bunker llega a $530 por tonelada.

 

La llegada del bunker de emergencia coincide con los aumentos generales de tarifas planeados para Junio, donde se espera que la demanda aumente dando inicio a la temporada alta de transporte marítimo. Será interesante ver cuál es el impacto efectivo que ambos aumentos en las tarifas tendrán en el mercado. Al final del día, el transporte marítimo termina siendo un juego de oferta y demanda, donde las líneas navieras se preocupan por mantener altos niveles de utilización en sus barcos y los clientes buscan asegurar que sus productos lleguen a tiempo para que se mantengan intactas sus cadenas de producción.

 

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